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La menace de l’inversion des pôles magnétiques est-elle réelle ?

Depuis sa localisation exacte dans l’arctique canadien en 1831, le pôle nord magnétique se déplace inexorablement vers l’est en direction de la Sibérie. Depuis une vingtaine d’année la vitesse de cette dérive s’accentue passant de quelques kilomètres par an à quelque 50-60 kilomètres par an selon une étude récente (1). Pour de nombreux scientifiques ce phénomène pourrait annoncer une prochaine inversion des pôles magnétiques terrestres au cours de laquelle le pôle nord magnétique se déplacerait au pôle sud géographique, et inversement

L’inversion des pôles magnétiques n’est pas nouvelle dans l’histoire de la Terre. La dernière inversion est survenue il y a 780.000 ans. Les géologues ont pu démontrer que cela s’est produit environ 300 fois durant ces 200 derniers millions d'années, soit en moyenne une fois tous les 700.000 ans. Le phénomène n’a toutefois pas la régularité d’un métronome : la durée entre deux inversions peut être très variable et il n’est pas possible de prévoir précisément quand aura lieu la prochaine dans l’état actuel de nos connaissances.
Le noyau externe de la Terre est composé d'alliages de fer et de nickel en fusion et en mouvement par rapport à la partie solide du noyau interne. La Terre se comporte alors comme une gigantesque dynamo qui génère un champ magnétique. Lors d’une transition, les masses liquides deviennent instables pour des raisons encore mal connues, le champ magnétique s’affole et les pôles magnétiques se déplacent rapidement sur toute la surface du globe avant de permuter. La période de transition dure généralement entre 1000 et10 000 ans mais plusieurs observations permettent de conclure que certaines transitions ont eu lieu beaucoup plus rapidement, parfois en quelques décennies sur l’espace temporelle d’une vie humaine (2,3,4)

 

Si une telle inversion se produisait rapidement, l’impact sur notre civilisation serait très grave voire cataclysmique. En effet durant les transitions le champ magnétique s’affaiblit avec plusieurs conséquences. Les particules du vent solaire ne sont plus arrêtées et touchent la Terre. Les effets sur la vie de ces particules ionisées sont peu connus mais ils ne sont sans doute pas anodins. Il semble cependant qu’aucune des extinctions biologiques majeures qu’ait connu la terre ne puisse être associée à une inversion des pôles magnétiques.
Une disparition même partielle du bouclier magnétique, aurait par contre à coup sûr des effets très importants sur nos systèmes technologiques électro-dépendants. Des failles existent déjà dans la magnétosphère actuelle, comme celles à l’origine des aurores boréales. Certaines plus au sud sont parfois la cause de sérieuses perturbations de la vie économique. Par exemple, en mars 1989, un puissant vent solaire quitte le Soleil en direction de la Terre, s’engouffre dans une de ces failles au dessus du Québec et provoque une panne générale d’électricité sur toute la Province pendant plus de neuf heures. En 2003, des tempêtes solaires mineures entrainent également plusieurs coupures du réseau électrique suédois.
En cas de perte ou de fort affaiblissement du bouclier magnétique sur longue période, il est probable que notre civilisation pourrait ne pas supporter l’effondrement de nos infrastructures électriques, la mise hors service de nos circuits de communication, de nos radars, de nos appareils électroniques, nos smartphones, etc. Aucune parade technologique n’existe encore pour pallier à une éventuelle disparition du bouclier qui nous protège des particules électriquement chargées émises par notre étoile.
La question que certains scientifiques se posent est celle d’un lien entre le réchauffement de la Terre, la circulation des couches liquides du noyau terrestre et la modification de la magnétosphère. Une étude de la NASA va en ce sens et suggère que le pôle Nord magnétique change de cap en raison des changements climatiques. En effet, la fonte de la glace polaire modifie la répartition des masses de la Terre, son axe de rotation et donc la direction du pôle Nord magnétique. D’autres penchent pour une explication plus globale où l’homme ne joue qu’un rôle secondaire par rapport aux variations aléatoires d’une activité solaire qui affecterait tous les paramètres qui conditionnent l’équilibre de la planète y compris son champ magnétique et le climat.

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(1)Recent north magnetic pole acceleration towards Siberia caused by flux lobe elongationPhilip W. Livermore, Christopher C. Finlay and Matthew Bayliff -  Nature Geoscience volume 13, pages387–391(2020
(2) R. S. Coe, M. Prévot et P. Camps, « New evidence for extraordinarily rapid change of the geomagnetic field during a reversal », Nature, vol. 374, no 6524,‎ 20 avril 1995, p. 687
(3)Pierre Barthélémy, « Les pôles magnétiques terrestres peuvent s’inverser brutalement » .blog.lemonde.fr, 5 octobre 2014 ,
(4)Leonardo Sagnotti, Giancarlo Scardia, Biagio Giaccio, Joseph C. Liddicoat, Sebastien Nomade, Paul R. Renne et Courtney J. Sprain, « Extremely rapid directional change during Matuyama-Brunhes geomagnetic polarity reversal », Geophysical Journal International, vol. 199, no 2,‎ novembre 2014

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